Бирюза (turquoise) обязана своим названием французскому слову турецкий (от pierre turquoise — турецкий камень). Бирюза и другие зеленые минералы группы фосфатов, имеющие внешнее сходство, были, без сомнения, отнесены Плинием к трем камням со сходными названиями — callais, callaina и callaica, которые он описывает довольно подробно. Так, он говорит, что «каллаис подобен сапфиру по цвету, но он более бледный и окраской больше напоминает воду около морского берега». Поскольку сапфир по терминологии Плиния соответствует ляпислазури, то это описание наверняка относится к камню, в целом внешне похожему на ляпислазурь, но более бледному, с зеленоватым оттенком, т. е. к бирюзе.

По другим источникам название этого древнего минерала происходит от персидского слова «фируза», что означает «камень счастья». Персы верили, что в бирюзу превращаются кости людей, умерших от любви. Поэтому бирюзу дарили в знак чувственного влечения, она была символом верной любви и, согласно поверьям, обладала способностью утешать сердца, разбитые несчастной любовью. У народов Азии и Кавказа бирюза была элементом свадебного убора невесты. В средние века женщины, желавшие привлечь к себе мужчину, зашивали в его одежду кусочек бирюзы. Купцы Востока считали, что рука, украшенная кольцом из бирюзы, никогда не оскудеет.

Ацтеки назывли бирюзу «кальчихюитль» и считали ее окаменевшими слезами богини неба. Бирюза символизировала у них здоровье, процветание и была символом любви. Не случайно бирюзу называли нередко «ацтекским камнем». Вместе с тем, у мексиканских индейцев бирюза была «камнем войны». Кусочками бирюзы инкрустировали черепа. В наши дни увидеть такие экспонаты можно в музее американских индейцев (Нью-Йорк). У некоторых индейских племен кусочки бирюзы выполняли также роль денег.

По химическому составу бирюза является водным фосфатом меди и алюминия и имеет формулу; алюминий может быть частично замещен окисным железом. Бирюза, не содержащая железа, окрашена в синий цвет различных оттенков — от небесно-голубого до цвета берлинской лазури; присутствие железа обычно придает камню зеленоватый оттенок, который может усиливаться до такой степени, что минерал становится желтовато-зеленым до яблочно-зеленого. Большим спросом пользуются только камни чистого синего цвета, но они встречаются реже, чем камни с зеленоватым оттенком. Достоинством синих камней является их способность довольно гармонично сочетаться с золотой оправой. Однако цвет минерала может блекнуть после длительного ношения. Бирюза представляет собой конкреционные массы мелких триклинных кристаллов и характеризуется скрытокристаллической, до некоторой степени пористой структурой. Поэтому перед мытьем рук всегда следует снимать кольца с бирюзой, чтобы уберечь ее от загрязнения, а также от действия воды, которая, проникая в камень, может неблагоприятно повлиять на его оттенок.

В соответствии с сингонией кристаллы бирюзы обладают двупреломлением, причем наименьший показатель преломления равен 1,62, а наибольший — 1,65. Знак минерала положительный, средний показатель почти равен наименьшему. Эти показатели настолько близки, что из-за аморфного строения и несовершенной прозрачности бирюзы при показателе преломления 1,61 в рефрактометре будет видна только одна тень. Следует отметить, что даже в случае непрозрачных камней возможно применение рефрактометра при условии, что поверхность камня плоская и хорошо отполирована, а свет проникает хотя бы на небольшое расстояние в глубь образца; если поверхность камня кривая, может быть применен метод дальнего видения. Блеск бирюзы восковой. Для спектра поглощения характерны две едва заметные линии 4300 и 4200 А.

Вследствие пористости бирюза имеет не очень постоянную плотность. Плотность прекрасной персидской бирюзы колеблется от 2,75 до 2,85, тогда как плотность более пористой американской бирюзы обычно ниже — 2,60, но может увеличиваться до 2,70 за счет абсорбции воды.

Твердость бирюзы по шкале Мооса немного меньше 6, но она довольно хорошо полируется, а отполированные поверхности довольно прочны, поскольку из-за сравнительной непрозрачности камня царапины на ее поверхности не очень заметны.

Как непрозрачный камень бирюза обычно обрабатывается в виде кабошонов; их высота и контур зависят от назначения камня.

Самая красивая бирюза до сих пор поступает из знаменитых рудников, расположенных в окрестностях Нишапура в провинции Хорасан в Иране. Она встречается вместе с лимонитом, выполняя трещины и пустоты в брекчированных порфировых трахитах. Если обломки бирюзы очень малы, нет смысла обрабатывать каждый из них отдельно; в этих случаях бирюза распиливается вместе с сопровождающим ее лимонитом и продается как паутинная бирюза. Древними районами добычи бирюзы являются Серабитэль-Хадем и Вади-Могара на Синайском полуострове, хотя в наши дни там добывается незначительное количество бирюзы. Бирюзу добывают во многих районах США, в частности в округах Кларк и Эсмеральда в шт. Невада, где встречаются бледно-голубые и зеленые камни; в округе Сан-Бернардино в шт. Калифорния, где добывают преимущественно бледную бирюзу; в округе Лос-Серрильос и Джерилла в шт. Нью-Мексико; в округе Калберсон в шт. Техас; в округах Лейк, Сагуач, Минерал и Конейос в шт. Колорадо; хорошие кристаллы добывают в шт. Виргиния, а в шт. Аризона была найдена бледная зеленовато-голубая бирюза.

Предпринимались попытки усилить цвет бирюзы путем пропитывания ее берлинской лазурью. Однако бирюза отличается лишь поверхностной проницаемостью и поэтому при тщательном осмотре поверхности камня нетрудно обнаружить искусственное окрашивание. Более удачные подделки получаются при прессовании осадка фосфата алюминия, окрашенного в синий цвет при помощи олеата меди, поскольку он имеет почти такой же внешний вид, твердость и плотность, как и бирюза, но в отличие от природного камня искусственный материал плавится в пламени паяльной трубки. Венская бирюза — это имитация, получаемая путем совместного дробления, нагревания и прессования смеси малахита, гидроокиси алюминия и фосфорной кислоты; так называемый неолит состоит из фосфата меди и гидроокиси алюминия. Дешевую бирюзу часто пропитывают воском, что позволяет скрыть несовершенства полировки. В прошлом за бирюзу часто выдавали одонтолит — ископаемую слоновую кость. Существует надежный способ отделения бирюзы от различных поделочных материалов органического происхождения, которые легко определяются. Варисцит и лазулит — минералы, изредка обнаруживающие сходство с бирюзой; оба они представляют собой водные фосфаты алюминия, но не содержат меди. Плотность лазулита (около 3,1) выше, а варисцита (около 2,4) ниже, чем у бирюзы. За бирюзу часто выдают также окрашенный говлит из Калифорнии.

Производится множество материалов, имитирующих паутинную бирюзу. В некоторых из них связующей массой являются синтетические пластмассы, характеризующиеся низкой плотностью. Иногда в качестве связующей массы используется коллоидальный кремнезем, и тогда плотность получаемого материала равна приблизительно 2,65.

Еще в середине XVI в. Алрм-кола писал, что подделать бирюзу чрезвычайно легко. В наши дни подделки бирюзы получают при прессовании окрашенного а синий цвет фосфата алюминия. Получающиеся при этом подделки имеют почти такой же внешний вид, твердость и плотность, как и настояцая бирюза, однако в отличие от природного камня, плавятся в пламени паяльной горелки. Так называемую «венскую» бирюзу получают путем совместного дробления, нагревания и прессования смеси малахита, гидроокиси алюминия и фосфорной кислоты.

Древние египтяне вырезали из бирюзы фигурки Скарабеев, которые были символами мира. Ацтеки инкрустировали бирюзой ритуальные маски. Американские индейцы вырезали из бирюзы фигурки животных — амулеты, которые должны были принести удачу во время охоты.

Цвет минерала может блекнуть после длительного ношения, поскольку бирюза портится под воздействием мыла, спиртов, духов и жиров. Возможно поэтому родилось поверье о том, что цвет бирюзы блекнет, когда проходит любовь.

По словам российского академика Ферсмана «нет ни одного камня, который играл бы большую роль в человеческих суевериях, чем именно персидская бирюза». В Персии бирюза была символом удачи и победы.

В средние века бирюза считалась мощным оберегом, способным оградить своего хозяина от ядов и отравлений. В современной мифологии бирюза считается камнем смелых людей, способных возглавить борьбу со злом. Украшения из бирюзы советуют носить людям, не боящимся риска и стремящимся к победе. Считалось, что кусочек бирюзы предохраняет всадников от роковых падений. Согласно старинным поверьям, бирюза помогает охотнику или стрелку поразить цель, поэтому кусочками бирюзы инкрустировали луки и ружья. Украшения из бирюзы сопутствуют успехам в финансовых делах и привлекают деньги. Есть мнение, что бирюза способствует миру в семье, прекращая ссоры супругов. Поэтому в России и Германии из бирюзы даже резали обручальные кольца.

Украшения из бирюзы советуют носить людям храбрым, не боящимся риска, стремящимся к победе. Не случайно в старину бирюзой часто украшали рукоятки ножей и мечей. Украшения с бирюзой формируют бесстрашие, силу духа и напористость.

Бирюза считается «иньским» камнем. Наиболее активной считают небесно-голубую бирюзу. Если украшение из бирюзы стало тусклым, это может быть указанием на начало болезни. Бирюза укрепляет зрение, избавляет от бессонницы и ночных кошмаров, облегчает головные боли.

В индийской литотерапии бирюза считается важнейшим стимулятором горловой чакры. Поэтому этот минерал положительно влияет на голосовые связки и щитовидную железу. Монгольские ламы считали, что бирюза является индикатором здоровья человека: ее цвет меняется вместе с состоянием владельца.
Тускнеющий или зеленеющий камень может послужить первым сигналом о начинающемся заболевании (помните, что в современных условиях цвет камня может портиться под воздействием мыла, спиртов, духов и жиров). Считается также, что цвет бирюзы может восстановиться, если ее станет носить абсолютно здоровый человек с сильной аурой. Целебными свойствами обладает только настоящая бирюза, ее имитации, включая искусственные камни, для лечения применять не стоит.

Украшения из бирюзы наиболее подходят людям, родившимся под знаками Тельца и Стрельца. Не рекомендуется носить бирюзу людям, родившимся под знаком Девы. Бирюза — камень планет Юпитера и Венеры. Особо рекомендуется носить украшения с бирюзой по пятницам, то есть в день, посвященный любви и Венере.