Жад, хотя обычно в странах Запада его и не относили к драгоценным камням, широко был известен первобытному человеку и применялся им для изготовления декоративных изделий и утвари; благодаря удивительной красоте многие из этих изделий и в наши дни имеют большую стоимость. По мнению китайцев, жад был предшественником всех драгоценных камней и символизировал пять главных добродетелей: Jin (милосердие), Gi (скромность), Yii (отвагу), Ketsu (справедливость) и Chi (мудрость). Они полагали, что истертый в порошок и смешанный с водой, он является могущественным средством против любых внутренних расстройств, укрепляет телосложение, предохраняет от усталости, продлевает жизнь, а если принят в достаточном количестве перед самой смертью, то препятствует распаду.

«Жад» — это основной термин; строго говоря, жадом называют два различных минерала — нефрит и жадеит, которые могут быть внешне очень похожими. Оба они представляют собой плотный, крепкий, волокнистый или мелкозернистый материал, оба обычно имеют зеленоватый цвет. Кроме того, название «жад» при меняется и для обозначения других пород и минералов, например соссюрита, калифорнита, бовенита, плазмы, массивного гидрогроссуляра и вардита, имеющих сходный внешний вид.

В России жадеит и нефрит никогда не обозначали общим словом "жад".

Китай, по мнению большинства исследователей, является страной, непосредственно связанной с производством ювелирных нефрита и жадеита, однако пока неясно, имелось ли какое-нибудь месторождение этих материалов в самом Китае. Вероятно, до XVIII в. использовался нефрит, привозившийся из Восточного Туркестана, из районов Кашгара, Яркенда и Хотана, а также с гор Куньлунь. Сначала разрабатывали аллювиальные отложения; недаром три реки в этих районах были названы китайцами «Река белого жада», «Река зеленого жада» и «Река черного жада». Позднее материал извлекали из скальных выходов, где нефрит залегал в метаморфических породах. Блоки пород разрушали с помощью воды, которую лили на разогретую поверхность. Новыми источниками нефрита для китайских камнерезов стали перенесенные водой валуны, которые были найдены в реках к югу от Иркутска; иногда такие валуны достигали гигантских размеров. Первая находка была сделана Алибером в 1850 г. на реке Онот. Большой валун из этих мест весом 524,5 кг экспонируется в Отделе минералов Британского музея естественной истории. Из этих мест получено много темнозеленого нефрита с черными чешуйками. Последние долгое время считались графитом, значительные промышленные месторождения которого имеются в регионе, но недавно было установлено, что это хромит.

Жадеит из Бирмы начали интенсивно использовать только в XVIII в., незадолго до открытия сибирского нефрита, хотя к тому времени уже имелись многочисленные описания материала, который по своим свойствам соответствовал жадеиту. Именно трудности интерпретации, возникшие из-за многозначности китайского слова Yii, привели к некоторой путанице. Сначала, пока нефрит оставался «истинным жадом», бирманский жадеит был известен как юннаньский жад (Yunnan Yii) — по названию провинции, через которую он ввозился из Северной Бирмы. Позднее, однако, жадеит, который ранее считался разновидностью зеленого нефрита, был назван feits'ui (дословно — «перья пегого зимородка»). Было установлено, что характер залегания нефрита вблизи Таумау и в смежных районах Бирмы — альбитовые жилы с пироксеном во вмещающих серпентинитах — типичен также для других частей света. Два больших распиленных и отполированных валуна жадеита из Бирмы (вес большего из них равен 80 кг) выставлены в Геологическом музее в Южном Кенсингтоне в Лондоне.

Месторождение жадеита в Китае, описанное в 1961 г. Шюллером, приурочено к пироксенсодержащим породам, образующим дайки в серпентинитах и габбро вблизи города Наньян в восточном Китае. Минералогическое определение жадеита кажется достаточно приемлемым, но минерал составляет менее 10% массы породы, и, судя по описанию Гансфорда, его нельзя отнести к жадеиту. В 1965 г. было объявлено об открытии месторождения зеленого до жеkтовато-зеленого нефрита на Тайване. Говорят, что черные пятна и прожилки в этом нефрите сложены хромитом, пикотитом, магнетитом, гранатом и хлоритом.

Большинство ювелирных изделий изготовлено из сравнительно маленьких кусочков жада, однако иногда использовались и очень крупные массы. Знаменитый «Винный Кубок» в Пекине, изготовленный из темнозеленого нефрита, имеет в диаметре 130,2 см и вырезан из блока высотой 59,5 см (правда, высказывались сомнения в правильности определения камня). Известны так называемые «горки нефрита» — одиночные валуны нефрита, на которых вырезаны фигуры, лиственный орнамент и пейзажи, выполненные, в частности, в XVIII в. Некоторые валуны достигали в высоту нескольких футов и весили несколько тысяч фунтов.

В Индии найдены доисторические бусы и утварь из жада, но самые красивые изделия из жада относятся к монгольской эре и, вероятно, были ввезены из Ирана. Широко распространены фигурки животных, резные растительные орнаменты; при этом иногда жад сочетается с драгоценными камнями. По-видимому, драгоценные нефрит и жадеит не добывались в самой Индии, а поставлялись из Южного Туркестана или из Бирмы. Однако в 1955 г. в районе Кохата в Пакистане были найдены гальки нефрита. В Японии и Корее также давно известны бусы и каменные долота, датируемые древними временами; они сделаны из жадеита, хотя часть изделий выполнена из нефрита. Последний мог ввозиться из Хотана, однако не исключено, что древние источники жадеита находились где-то рядом, поскольку в 1950 г. в районе Котаки в префектуре Ниигата в Японии был найден жадеит в типичной ассоциации с альбитом во вмещающих серпентинитах. Позднее появилось сообщение о находке жадеитсодержащих пород в центральной части Хоккайдо.

Прекрасный зеленый нефрит распространен на острове Южном в Новой Зеландии в виде галек и валунов во многих речных долинах. Он был найден в Южных Альпах и на острове Дурвилль. Маори использовали материал для изготовления различных поделок и в декоративных целях; название наиболее распространенного предмета — punamu (топоркамень) означало на их языке и название минерала. Kawakawa — принятое у маори название рядовой зеленой разновидности, a inanga — серой; довольно редкая и высоко ценимая бледнозеленая и полупрозрачная разновидность называлась kahurangi. Характерное украшение — изящная heitiki — плоская подвеска в форме согнутой фигуры человека. Использовали также жадоподобный серпентин бовенит. Жад находили и в других районах Тихоокеанского региона — на островах Миндоро (Филиппинские острова) и Оуэн, в Новом Южном Уэльсе в Австралии, на Тасмании и Новой Гвинее.

Много доисторической утвари, найденной в Европе, сделано из нефрита; на обширной площади, в том числе и на Британских островах, были обнаружены топоры из нефрита, жадеита или хлоромеланита. Их изучение показало, что почти все они сделаны из жадеита, крупные месторождения которого в Европе неизвестны, хотя, по-видимому, в Альпах есть мелкие месторождения. Однако нефрит находили во многих местностях. Месторождение в Йорданове в Польше, известное в XVIII в., было повторно открыто в конце XIX в. Кунц нашел здесь большую глыбу весом 2140 кг, которая находится сейчас в музее Метрополитен в Нью-Йорке. Кроме того, нефрит встречается в Швейцарских Альпах, в Апеннинах, Калабрии и Сицилии. Единственное месторождение в Африке — хромитовый рудник «Мешаба» в Селукве, в Замбии, где был найден хороший зеленый нефрит; было установлено, что черные пятна в этом куске сложены хромитом.

Полагают, что в Америке нефрит встречается в долине реки Амазонки, где находили изделия из него; правда, не исключено, что его привозили также из Бразилии. Он распространен на обширной площади близ Кобук-Ривер на Аляске, где он связан с перидотитами, залегающими в рассланцованных вмещающих породах; в виде галек и валунов нефрит встречается на Аппер-Льюис-Ривер на Юконе, по рекам Фрейзер и Бридж в Британской Колумбии, в шт. Вайоминг, где на пустынной площади в сотни квадратных миль было найдено много валунов. Белый или светлосерый нефрит описан из округов Миллард в шт. Юта и Монтерей в Калифорнии; многочисленные гальки, встречающиеся на пляжах, образовались за счет размыва коренных обнажений, связанных с серпентинизированными перидотитами.

Изделия из жада, найденные в Центральной Америке, были детально изучены Фошагом. Материал преимущественно представлен жадеитом, первичные источники которого не были известны вплоть до открытия в Гватемале в 1952 г. жадеита в характерной ассоциации с альбитом во вмещающих серпентинитах. Жадеит, цвет которого варьирует от белого до темнозеленого, был также найден в округе Сан-Бенито в Калифорнии.

Природную близость с альбитом отражают две разновидности декоративного камня, связанные с жадом. Материал, иногда называемый вайомингским жадом, но предпочтительно описываемый как жадовая смесь, является в действительности альбитом, окрашенным включениями бледного нефрита. Обилие полевого шпата снижает плотность материала почти до 2,85, а его показатель преломления ближе к альбиту, чем к содержащемуся в нем нефриту. Альбит, окрашенный в светлозеленый цвет с более темными прожилками и пятнами за счет присутствия жадеита, долгое время был известен в Бирме под названием mawsitsit. В 1965 г. он был детально изучен Гюбелином, который показал, что зеленый цвет обусловлен значительным содержанием хрома в жадеите. Как и в случае с жадовой смесью, плотность и отражательная способность до некоторой степени соответствуют непостоянной по составу смеси. Материал может быть назван «жадальбит».

Предпринимались попытки улучшить цвет бледных образцов жада, используя органические красители, но текстура камня такова, что красители не проникают на сколько-нибудь значительную глубину и через несколько месяцев искусственная окраска обычно утрачивается.

Известны другие зеленые плотные минералы, которые часто, хотя и ошибочно, называют жадом. Так, за жад иногда выдается яркозеленый серпентин бовенит; корейский жад — это серпентин; трансваальский жад — плотный гидрогроссуляр; американский, или калифорнийский, жад — это калифорнит, плотная разновидность идиокраза. В наши дни бовенитовый серпентин поступает на рынки из Китая под неправильным названием «новый жад».

Соссюрит, иногда принимаемый за жад, является продуктом разложения плагиоклазов; он представляет собой смесь альбита, эпидота и других минералов. Для него характерны плотная компактная структура и занозистый излом, цвет от зеленоватосерого до белого. Плотность соссюрита колеблется от 3,0 до 3,4, а твердость — от 6 1/2 до 7 по шкале Мооса. Поскольку в составе агрегата, замещающего плагиоклазы, преобладает цоизит, показатель преломления соссюрита (около 1,7) заметно выше, чем у жадеита. Впервые соссюрит был найден близ Женевского озера и тогда же был назван в честь Г. Б. де Соссюра. Еще один заменитель жада — вардит представляет собой красивую зеленую породу, сложенную главным образом зеленой слюдой фукситом и глинистыми минералами; вардит, встречающийся в Трансваале в Южной Африке, известен под названиями «трансваальский жад» или «африканский жад». К числу жадоподобных минералов относится роговая обманка — важный член группы амфиболов, к которой принадлежит и сам нефрит, а также фибролит и пектолит. Последний встречается на Аляске в виде плотных масс, используемых местными жителями для резьбы орнаментов и изготовления инструментов. По химическому составу он относится к кальцийнатровым силикатам. Для него характерна спайность в двух направлениях, пересекающихся под углом 95°. Плотность 2,8, твердость 5 по шкале Мооса, блеск слабый стеклянный. В пламени паяльной трубки сплавляется в белую эмаль.

Жад грубо имитируется стеклом, но эти подделки легко установить по их стеклянному (вместо жирного) блеску, более низкой твердости и хрупкости.