Важнейшими поставщиками морского жемчуга являются Индийский, Тихий и Атлантический океаны. В Индийском океане известны три района добычи жемчуга. Первый, самый древний район - Манарский залив, воды которого омывают самую южную оконечность Индии. Вторым, не менее знаменитым районом добычи жемчуга считается Персидский залив, в древности называвшийся жемчужным. Еще в античные времена он был главным поставщиком жемчуга в Европу. Центры добычи жемчуга - острова Бахрейн, полуостров Катар, город Эль-Кувейт. Третий район - остров Сокотра и залив Кач - размещается в Аравийском море.

В Манарском заливе банки с жемчужницами располагаются на песчаных отмелях, протягивающихся на многие километры вдоль берега. Жемчуг добывают в марте, когда воды бывают самыми спокойными. Бухта разделена на семь равных участков. Во избежание истощения запасов жемчужниц каждый участок облавливается раз в шесть-семь лет. Лов начинается, лишь когда количество жемчужниц достигнет определенного максимума. Промысловый сезон находится под неослабным правительственным надзором и длится около трех месяцев. Ремеслом ныряльщика здесь овладевают с детских лет. Случалось, что судно с двумя ныряльщиками привозило 36 тыс. раковин ( средний улов на судно 6-7 тыс.). Из добытых раковин две трети поступает государству, оставшиеся разделяются между ловцами, их помощниками и владельцем лодки, которой ведется промысел. Распродажа раковин происходит по мере поступления их с моря. Купивший раковины складывает их в мешки или специальные чаны и оставляет на солнце в течение нескольких дней. После того как мягкие части моллюсков сгниют, крупные жемчужины выбирают руками, остальное промывают, высушивают, просевают, собирая весь жемчуг.

Острова Бахрейн издавна считались благодатным для добычи жемчуга районом. На островах достаточное количество источников пресной воды, хорошие бухты для захода судов. Об удивительных жемчужинах Бахрейна писали древние ученые, купцы и путешественники. В шумерских записях 4000-летней давности упоминается о «рыбьих глазах» (так называли жемчуг). Плиний Старший описывал находящиеся здесь «жемчужные россыпи». В течение ряда столетий из Бахрейна выходили сотни судов за раковинами-жемчужницами. В 1863 г. здесь промышляло 150 лодок и было выловлено жемчуга на 400 тыс. ф. ст. В начале XX в. в водах Бахрейна ежедневно добывали жемчуг 500 судов, в отдельные годы до 30 тыс. человек работало на местах лова. Однако, несмотря на то что в настоящее время добыча жемчуга значительно сократилась, изделия из жемчуга остаются основной статьей экспорта Бахрейна.

Много столетий ведется промысел жемчуга у полуострова Катар. Отмели Ормузского рога и сейчас служат местом добычи редчайших жемчужин нежно-розового оттенка, называемых «Золотая роза». Опытный ныряльщик достигает глубины 15 м и остается под водой более минуты. Одежда и снаряжение ловца включают набедренную повязку и проволочную корзину. Зажав нос бамбуковой защепкой, ныряльщик бросается в воду. В лодке остается помощник, который внимательно следит за работой ловца и по его сигналу поднимает наполненную раковинами корзину. Постоянным членом экипажа, уходящего на несколько месяцев на промысел жемчуга, является певец. В его обязанности входит развлекать уставших за день ловцов пением старинных песен.

Издавна труд ныряльщика считался необычайно тяжелым и опасным. Многовековые традиции не позволяют ему пользоваться приспособлениями для подводного плавания. Тело от долгого пребывания в соленой воде и в условиях постоянной нехватки пресной покрывается ранами. Для того чтобы дольше пробыть под водой, ныряльщики очень мало едят, а это неминуемо ведет к истощению организма. К 25—27 годам искатели морских кладовых превращаются в глубоких стариков. Не случайно люди, занимающиеся этим промыслом, прозвали жемчуг «слезами Персидского залива».

В раннем средневековье первоклассную гавань для морских судов представлял Сираф, расположенный на берегу Персидского залива. В 977 г. в результате землетрясения он был разрушен. Торговлю жемчугом стал вести город Хормоз, на месте которого со временем был построен иранский порт Бендер-Аббас. Добывают жемчуг и у побережья небольшого острова Фейлаки, расположенного в 30 км от города Эль-Кувейта.

В конце XIX - начале XX в. добыча жемчуга в Персидском заливе занимала ведущее место среди других промыслов. Денежные поступления от налогов на него и различного рода отчисления составляли главную статью доходов княжеств. Открытие в странах этого региона богатых нефтяных месторождений и начало их эксплуатации повлекли за собой резкое сокращение добычи жемчуга. Большои удар промыслу жемчуга нанесло искусственное выращивание жемчуга. Естественному жемчугу стало трудно конкурировать с дешевым культивированным, и добыча его резко сократилась.

У острова Сокотры и на побережье Аденского залива сбывают редкий черный жемчуг со свинцовым оттенком. Ловцы выходят на промысел летом, когда уменьшается опасность встречи с акулами. Снаряжение их состоит из груза для ныряния, кошелки для сбора раковин и зеркала. Последнее представляет собой ящик со стеклянным дном или большую банку, с помощью которой рассматривают с лодки дно моря. Ловец закрывает нос защепкой из коровьего рога (фаттам). Неправильно было бы говорить, что ныряльщики не знают о существовании специальных масок, используемых при погружении в воду. Однако из боязни, что такие маски повредят здоровью, они никогда ими не пользуются. По существующим на Сокотре нормам хороший ныряльщик может нырнуть на 12-15 ба (ба- местная мера длины «раскрытые руки»). Обыкновенная жемчужница носит местное название «муслик», а вынутая из нее жемчужина - «лулу». Этот жемчуг ценится наиболее высоко. В сравнительно мелких жемчужницах округлой формы обнаруживаются жемчужные зерна небольшого размера и низкого качества.

Весь жемчуг из Персидского залива и Аравийского моря поступает на рынки Индии.

В водах Австралии добыча жемчуга и жемчужницы ведется с 1868 г. С 1878 г. промысловым становится побережье острова Терсди в Торресовом проливе. Центром добычи жемчуга и перламутра издавна считается город Брум на северо-западе Австралии. В настоящее время добыча жемчуга и жемчугоносных раковин значительна в Квинсленде, Западной и Северной Австралии; общая стоимость их в 1976 г. достигала 7 млн. долл. Стоимость экспорта жемчуга из Австралии в 1978-1979 гг. составила 49 млн. долл.

Добыча жемчуга и сбор перламутровых раковин - главное занятие жителей ряда островов Полинезии. Базой промысла жемчуга и перламутра являются острова Туамоту. Перед погружением в воду ловцы в полный голос поют, чтобы очистить легкие и как можно больше вдохнуть свежего воздуха. С помощью длинной веревки с грузом они опускаются на глубину около 50 м. Несколько раз поднимается ныряльщик на поверхность воды, пока не наполнит корзину жемчужницами. Ловцы пользуются только защитными очками. Водолазные костюмы или другие приспособления для подводного плавания запрещены, чтобы не допустить массового расхищения подводных богатств.

На Филиппинских островах добычей жемчуга занимаются не только мужчины, но и женщины. Они ныряют на дно в специальных капюшонах, без кислородных аппаратов. В море Сулу (между Филиппинами и островом Калимантан) добычу жемчуга ведут морские цыгане (бадьяу). Их назвали так потому, что в поисках жемчуга они кочуют с места на место, с одной отмели на другую. Хищнический вылов жемчужницы в районе Филиппинских островов резко сократил добычу жемчуга. Правительство было вынуждено принять ряд охранных мер, что положительно сказалось на запасах жемчужниц.

Во Вьетнаме промысел жемчуга ведется у острова Катба, одного из островов архипелага Кото. Раковины, содержащие зерна драгоценного жемчуга, таятся в морской пучине у острова Фукум (в 80 км от города Фантхьет).

Как уже говорилось, исстари славится жемчугом paйон Байя в Калифорнийском заливе. По-видимому из вод этого залива коренное население древней Мексики добывало жемчуг, огромные количества которого обнаружили испанские завоеватели — конкистадоры XVI в. Первым достиг Калифорнийского залива в декабре 1533 г. испанец Ортуньо Хименес. Полагают, что он и дал открытой земле имя Калифорния. Хименес высадился в заливе Ла-Пас на юго-восточном побережье полуострова Калифорния, где вскоре был убит туземцами. Оставшиеся в живых добрались до материка, захватив с собой найденный в заливе жемчуг. В 1535 г. Кортес снарядил в этот район новую экспедицию на трех кораблях. Основная цель ее состояла в поисках мест, богатых жемчугом В 1908 г. промысел жемчуга начался на острове Эспириту-Санту вблизи города Ла-Пас. Благодаря встречающемуся здесь черному жемчугу этот район приобрел мировую известность.

В Атлантическом океане добыча жемчуга издавна велась на Багамских островах и в Карибском море, у берегов острова Маргарита. Этот остров был открыт в 1499 г испанцем Педро Алонсо (Пералонсо) Ниньо, участником трех экспедиций Колумба. На острове Маргарита Ниньо закупил очень много жемчуга. Далее участники экспедиции проследовали на запад вдоль берега, получившего из-за обилия на нем жемчуга название Жемчужного. И здесь удалось приобрести 38 кг этого удивительного дара моря. В феврале 1500 г. экспедиция Ниньо отправилась домой и в апреле достигла родных берегов. С тех пор остров Маргарита стал широко известен как источник ювелирного жемчуга.

В настоящее время многие «жемчужные» поля сильно истощены. Запасы морских жемчужниц заметно уменьшились в результате неумеренной их добычи и массового нападения хищников (осьминогов и морских звезд), рыб. Банки жемчужниц гибнут и от заноса их песком В последние десятилетия резко сократилось количество жемчужниц в лагунах островов Океании. Особенно незначительные шансы на воспроизводство имеет жемчужница рода Pinctada. Из огромной массы отложенных яиц (крупная самка откладывает несколько миллионов) только до десятка особей достигают половой зрелости.

Французский зоолог Ж. Дорст рекомендует ряд мер которые могли бы способствовать восстановлению численности жемчужниц. Главное внимание должно быть обращено на создание в каждой лагуне неприкосновенных заповедников, где взрослые особи будут находиться под охраной и смогут дать большое количество жизнеспособ- ных производителей.