О том, как давно используется жемчуг, можно судить по упоминанию о нем в таких ранних документах человеческой истории, как Библия, Коран, Талмуд, а также в устном народном творчество многих стран.

В Китае жемчуг добывали и использовали задолго до нашей эры: 42 века назад император Юй считал его самым дорогим подношением. К тому же жемчуг был одним из атрибутов своеобразной табели о рангах. Ранг каждого сановника при дворе императора обозначался шариком из дорогого камня (нефрита, бирюзы, коралла и др.). Самый высокопоставленный сановник носил па головном уборе — шапочке-«дыньке» жемчужину. Очень ценились в Китае неправильные жемчужины — парагоны.

Издавна славились жемчугом страны Ближнего Востока, Египет и Индия. Когда Александр Македонский собирался завоевывать Индию (IV в. до н. э.), то его учитель знаменитый греческий философ Аристотель посоветовал ему захватить прежде всего остров Сокотру в Индийском океане. Он был известен не только на редкость благодатным климатом («сокотра» в переводе с арабского — блаженство), но и красивым черным жемчугом. Остров был завоеван. Здесь Александр Македонский впервые увидел знаменитые черные жемчужины, красота которых восхитила полководца. Ведь несколько раньше он получил в подарок от своей невесты Роксаны из Персии жемчужины совсем другого цвета — ослепительно и серебристо-белые, слегка розоватые. Те и другие жемчужины Александр отослал в Грецию, после чего по всей Европе началась настоящая охота за «рыбьим глазом» («рыбьим глазом» в старину называли и голубовато-белый «лунный камень» — полевой шпат с характерным «лунным» отливом).

Весьма почитали жемчуг в Древнем Риме. Так, Юлий Цезарь подарил матери Марка Брута жемчужину стоимостью 1 млн. фр., а сестре знаменитого Катона - 1,2 млн. фр. Жена императора Калигулы носила жемчужное ожерелье стоимостью 8 млн. фр. Сам Калигула, Нерон и другие римские императоры богато украшали жемчугом не только одежду, но и обувь, мебель и другие предметы. Император Аврелий первым украсил жемчугом торжественный головной убор — диадему. В VI в. корона была усложнена целым рядом подвесок, спускавшихся над ушами и унизанных жемчугом и драгоценными камнями. Уже в те далекие времена новобрачных связывали жемчужным ожерельем — символом супружеской верности.

Жемчугом славилась и Центральная Америка. На месте современного Мехико испанские завоеватели нашли тысячи исполинских идолов, покрытых жемчугом. Жемчугом украшались стены и потолки величественных храмов, скульптуры и другие произведения древнемексиканской культуры. Завоеватели находили в храмах комнаты, целиком наполненные жемчугом.

Нигде, пожалуй, нет такой устойчивой моды на драгоценные камни, как в Индии. Вот что писал английский путешественник Т. Роу об украшениях, надетых индийским императором Джехангаром по случаю его переезда в другой город (1616 г.): «На голове у него был богатый тюрбан из пышных перьев цапли; с одной стороны был подвешен рубин без оправы размером с орех, с другой стороны — равный по величине бриллиант, в середине — изумруд в форме сердца, но крупнее, чем первые два. Пояс был перевит цепочкой хорошего жемчуга, рубинов и просверленных бриллиантов; на шее у него висела цепочка из трех самых драгоценных дорогих двойных жемчугов, таких больших я никогда не видел...». Примерно к этому же времени относится описание одежды, украшенной бриллиантами, изумрудом, жемчугом, императрицы Виджаянагара. А одна из комнат в ее покоях была сплошь уставлена предметами из золота, здесь же стояла кровать с жемчужными стойками шириною в пядь.

Любили жемчужные украшения и в Междуречье (на территории между реками Тигр и Евфрат). В одном из захоронений, относящемся к середине III тысячелетия до н. э., было найдено семь цветков счастья на длинном стебле, сделанных из жемчуга. Символика деталей украшения заставляет предположить, что оно предназначалось для защиты человека от различных бед.

У древних кельтов и германцев жемчугом и драгоценными камнями украшались не только культово-религиозные, но и бытовые изделия.

Многовековую историю насчитывает применение жемчуга на некоторых островах Тихого океана. Так, у жителей Филиппин даже повседневная одежда щедро расшита жемчугом.

Жемчуг, как уже говорилось,—одно из самых любимых украшений в древней Руси. Его наряду с драгоценными камнями можно было обнаружить на царских дверях, престолах в церквах, иконах, крестах, сосудах и т. д. Жемчугом украшались не только одежды государя, великих князей и бояр, но и наряды и верхняя одежда простых людей. Чаши и блюда золотые «сажены были жемчугом и драгоценными каменьями». Жемчуг изобиловал на бармах-наплечниках в нарядной одежде, на запястьях, бляхах, пуговицах, ожерельях, серьгах, перстнях. Самым дорогим в то время считался жемчуг гурмыжский, или бурмицкий (от города Ормуз на берегу Персидского залива).

Так, у князя Святослава «в одном ухе висела золотая серьга, украшенная двумя жемчужинами». В духовной грамоте великого князя Ивана Калиты 1328 г. описывается пояс большой ценности: «А из золота дал есьмь сыну своему Ивану: чеп золоты, пояс большой с жемчюгом, с каменьем, пояс золот с капторгами, пояс сердоличен золотом окован». Отец Дмитрия Донского, передавая пояс сыну, не забыл напомнить об этом: «Пояс великий золот с каменьем, с жемчюги, что мне благословил отец мой князь Великий».

Московская патриаршая казна во времена патриарха Никона, знавшего о жемчугах Беломорья, собирала платежи с промысловиков Варзуги, Керети, Кеми жемчугом. Крупный жемчуг шел на ожерелья, ювелирные изделия; мелким, так называемой жемчужной пылью, богато расшивали верхнюю одежду, сарафаны и воротники рубашек, пояса. Женщины вплетали жемчужные нити в косы. Еще и сегодня поражают своей красотой и сложностью исполнения головные уборы, расшитые жемчугом. Это знаменитые русские кокошники, платки-убрусы, праздничные уборы — кики, платы, перевязки. Девичий праздничный убор — перевязка имела вид усеченного конуса, суживающегося кверху. Она богато украшалась золотым шитьем, жемчужными понизями, бисером. Высота перевязки достигала 20—22 см.

Шитье жемчугом было исключительно привилегией женщин. Работы русских вышивальщиц свидетельствовали о рождении новой области народного искусства. Были созданы специальные мастерские, в которых иногда было занято до 100 работниц-вышивальщиц. Замечательные произведения жемчужного шитья создавались в царицыных мастерских Кремля. Им не уступали изделия мастерских князей Старицких, бояр Годуновых, Строгановых и др. Высокую оценку временем выдержали работы из мастерской удельной княгини Е. Старицкой. Шитье жемчугом, иногда выполняемое на заказ, производилось и в женских монастырях, например в Новодевичьем, в Вознесенском монастыре в Кремле и др. Жемчугом шили по льну, парче, бархату, коже. Им расшивали не только домашнюю утварь, но и переплеты книг.

Наиболее ранним памятником жемчужного шитья следует считать поручи XII в., находящиеся в Новгородском музее. Изображения святых на поручах, их одежда, нимбы и орнаментика из очень тонкого золоченого серебра унизаны мелким жемчугом. Однако письменные источники свидетельствуют о том, что жемчужным шитьем на Руси занимались задолго до этого времени. Так в Переяславской летописи X в. говорится, что древлянскому царю Малу привиделся сон, будто княгиня Ольга одарила его шитой жемчугом одеждой: «Пришед Ольга дааше ему порты многоценны, червлены, вся жемчюгом насаждены». Ясно, что упоминание о даре Ольги указывает не на возникновение жемчужного шитья, а на его развитие.

Говоря о шитье жемчугом, употребляют термины «низанье» и «саженье». Техника их довольно сложная. В шитье жемчугом различают два основных вида работы: нанизывание жемчуга на нитку без ткани, сквозной сеткой, что имело много общего с плетением кружев и нередко с ним сочеталось; «саженье жемчугом» - это прикрепление жемчужной нити к ткани, что приближало это занятие к вышивке. При саженье жемчуга на ткань зерна нашиваются либо непосредственно на ткань либо что бывает чаще, на выметку - настил [Якунина, 1955]. Шитье жемчугом считалось самым сложным видом женского рукоделия. Оно не имело школ и в основном зависело от индивидуальных качеств мастерицы: ее художественного вкуса, понятий красоты и гармонии, интуиции например где низать скатную, а где половинчатую жемчужину. Прежде чем нашивать жемчуг, вышивальщица должна была нанести контуры нужного узора на ткань мелом или углем.

Узоры в основном хранились в памяти, и воссоздание каждого из них происходило с добавлениями и вариациями. На старинных уборах преобладают предметные узоры - травы, цветы, птицы, каждый со своей символикой. Узорами и их композицией особенно славились мастерицы Сороки, Кеми, Керети, Варзуги. Иногда низание сочетали с вышивкой нитью. Такое шитье производилось в мастерской Холмогорского женского монастыря, выполнявшего крупные заказы московского купечества.

О незаурядности художественного вкуса и творческого воображения русских вышивальщиц свидетельствует богатое наследие, которое они нам оставили. Сведении о самих вышивальщицах жемчугом до нас дошло мало. История сохранила имя Татьяны Ивановны Риккиевои. Кружева, кокошники и серьги, изготовленные ее руками, экспонировались на Всемирной выставке в Париже в 1900 г. и были отмечены большой серебряной медалью. Татьяна Ивановна получила также грамоту и денежное вознаграждение в сумме 100 руб.

Начиная с XI в. жемчугом украшают фрески, иконы, мозаики. Жемчужное шитье есть в Софийском соборе в Новгороде на фресках с портретным изображением княжеской семьи, в Димитровском соборе с изображением «праведных жен», в церкви Спаса на Нередице под Новгородом и др. Шитье жемчугом представлено в мозаике купола собора св. Софии в Киеве.

С XVI в жемчужное шитье приобрело самостоятельное значение. Оно усложняется и сильно насыщается жемчугом. Декоративность самого материала, умение использовать его великолепные свойства подчеркивали изысканность изделий, а сочетание жемчужного шитья с драгоценными камнями придавало им богатство. Так, мантия Ивана Грозного была сплошь усыпана алмазами, рубинами, изумрудами и другими драгоценными камнями, в том числе жемчугом величиной с орех. На шапке царя, богато орнаментированной жемчугом, находилось 15 сапфиров, 8 алмазов и 1 изумруд, на прорехах 6 пуговиц сапфирных.

В конце XVI в. жемчужное шитье перегружается самоцветными камнями, включает изделия из драгоценных металлов. В XVII в. шитье жемчугом достигло своего совершенства. Примером может служить мантия, которая была на царе Федоре Алексеевиче во время приема польского посольства в 1678 г. Мантия была так богато расшита жемчугом и украшена алмазами, что царя назвали «убранным звездами, солнцем». Свойственное тому времени стремление к роскоши иногда превращало шитые жемчугом изделия в ювелирные.

Особого великолепия достигло жемчужное шитье на облачении высшего духовенства. От этого времени и дошли до нас подлинные шедевры жемчужного шитья.

Французский капитан Ж. Мержерет, живший в России с 1590 по 1606 г., писал в 1607 г.: «Я видел в казне по крайней мере 50 переменных платьев императора, по краям вместо позумента были драгоценности, а платья полностью обшитые жемчугом, и другие, кругом обшитые жемчугом на фут, на полфута, на четыре пальца, я видел полдюжины покрывал на кровать, сплошь обшитых жемчугом, и различные другие вещи». Описывая одежды дворян, Мержерет отмечает, что они были одеты в «платье из золота и серебра, персидской парчи, с большим воротником, расшитым жемчугом, который спускался сзади по плечам на добрые полфута...».

Особенно богато украшалась жемчугом одежда женщин Поморского берега, что отразилось даже в названии одной из частей Сумского посада — Жемчужный ряд. «Олонецкие ведомости» писали: «Жемчуг на каждой крестьянке, а на моднице или невесте в обилии. Так что у иной петербургской модницы недостает».

Зимним женским головным убором служила шапка, шитая жемчугом. Она изготовлялась из цветной кожи и красочных тканей: бархата, парчи, атласа — и расшивалась золотым и жемчужным шитьем. В XVII в. жемчужным шитьем украшалась и обувь. Необходимой частью русской одежды были пояса, часто расшитые жемчугом. Таким поясом модницы перехватывали праздничные атласные сарафаны. Жемчуг украшал рукавицы, как мужские, так и женские.

Жемчуг имел большое значение в украшении народной одежды вплоть до первой половины XIX в. Затем роль его уменьшилась. В конце XIX в. жемчуг стал заменяться бисером или стеклом и широко использовался в основном для изготовления ювелирных украшений. Шитые жемчугом одежды носили в основном жители северных районов России, где существовал его промысел. Поэтому еще в 20-х годах текущего столетия здесь свадебный наряд невесты украшался жемчугом. В других местах расшитые жемчугом одежды стали редкостью.

Одежды, шитые жемчугом, украшенные бриллиантами и другими драгоценными камнями, хранятся в Государственной Оружейной палате, Загорском государственном историко-художественном музее (Троице-Сергиевом монастыре), Киево-Печерском государственном историко-культурном заповеднике, Музее исторических драгоценностей Украины и в других музеях. Опишем некоторые из них.

Богатая коллекция подобных изделий находится в Оружейной палате. XVII веком датируется шитье жемчугом оплечья (широкий поднятый воротник) фелони — одежды духовенства. На черном бархате серебрится крупный травный жемчужный узор. Различные по величине жемчужины использованы для изображения ветвей, цветов, для обрамления золотых закрепов (их больше 30) и краев оплечья. На оплечье второй фелони — вклада Екатерины II, датированного второй половиной XVIII в.,—шитье выполнено разновеликим жемчугом, оно создает впечатление рельефности орнамента.

Богато украшались жемчугом саккосы — облачение духовенства. Саккосы из Оружейной палаты имеют на груди крест, низанный жемчугом, с бирюзой и шпинелью. Особенно красив саккос, созданный в 1563 г. для патриарха Никона. В XVII в. на Руси широкое распространение получил обычай подвешивать жемчужные подвески — рясны к головным уборам женщин царской семьи. Хранящиеся в Оружейной палате рясны представляют собой серебряные позолоченные ленты, унизанные крупным жемчугом. Длина рясн 40 см, ширина 5,5 см. В убранстве рясн присутствуют также драгоценные камни (изумруд, бирюза, альмандин) и изделия из золота.

Палица — лучшее произведение жемчужного шитья XVII в. Так, на палице из облачения митрополита Фотия золотой нитью шит, многофигурный орнамент, вписанный в круг; контуры предметов, фигур и круг обнизаны жемчугом; жемчугом вписан и текст молитвы. Вся палица по краям оконтурена жемчугом. Как уже упоминалось, в XVII в. жемчугом расшивались не только ткани, но и обувь. Исключительно красив женский сапог, отделанный красным бархатом с растительным орнаментом и богато расшитый жемчугом.

Вторым хранилищем произведений русского искусства, в том числе и жемчужного шитья, является Загорский государственный историко-художественный музей (Троице-Сергиев монастырь). Богатая коллекция шитых жемчугом изделий хранится в здании монастырской ризницы. Почти все они представляют собой вклады — подарки царей, великих и удельных князей, бояр, духовенства, торговых и служилых людей — в Троице Сергиев монастырь. Жемчугом украшены и произведении мелкой пластики: нагрудные иконки, кресты, панагии и другие предметы.

Исключительно ценны памятники — вклады членов семьи Годуновых. Таков, например, покровец с изображением ветхозаветной троицы. Покровец — вклад Бориса Годунова 1601 г.— был выполнен при участии Ксении Годуновой. Это удлиненный прямоугольный плат. На середнике золотым шитьем и шелковой нитью изображена ветхозаветная троица. Контуры фигур, нимбов и прочих изображений обнизаны жемчугом. Середник обведен сплошной жемчужной линией. На полях — в углах и по сторонам — расположено восемь пятиугольных крупных дробниц (бляшек) из золоченого серебра, все они обнизаны жемчугом. Весь покровец также обведен сплошной линией из мелких жемчужин. Он украшен также 14 лалами (красная шпинель) и сапфирами.

Образцом жемчужного шитья княжеской частной мастерской середины XVI в. считается фелонь вклада 1544 г. князя Щенятьева. Фелонь из золотой сибирской парчи, оплечье из лазоревой камки (шелковой цветной ткани с узорами) шиты жемчугом. Орнамент оплечья состоит из крупных многогранных фигур, внутри которых помещены травы, птицы и звери, напоминающие оленей, красиво обнизанные жемчугом.

В Алмазном фонде СССР хранится большая императорская корона, выполненная в 1762 г. для коронации Екатерины II талантливым придворным ювелиром И. Позье. Для нее были отобраны лучшие камни и жемчужины дворцового казнохранилища. Корона состоит из двух ажурных серебряных полушарий, разделенных гирляндой и скрепленных невысоким венцом; она сплошь украшена бриллиантами и жемчугом. Два ряда белых, отлично подобранных жемчужин придают всей композиции исключительную стройность, строгость и красоту. Почти полтора века эта корона служила символом государственной власти России.

Роль жемчуга как средства художественного изображения проявляется не только в шитье, но и в изделиях из золота, серебра, часто в сочетании с драгоценными камнями. Здесь жемчуг (его обычно немного) подчеркивает строгую красоту изделия, простоту и лаконичность форм, немногословие декора. В Оружейной палате хранится коллекция золотых и серебряных ковшей. Одним из красивейших по праву считается ковш первой четверти: XVII в., сделанный в мастерских Кремля. Он выкован из единого листа золота. Рукоять ковша обведена жемчужной обнизью. На золоте ковша красочными пятнами выделяются крупные сапфиры и рубины. В мастерских Кремля по велению царя Федора Ивановича был сделан прямоугольный золотой ковчежец в виде панагии, он предназначался для мощей. На передней стеке ковчежца изображение богоматери с ребенком украшено драгоценными камнями и жемчугом в виде нарядной каймы; между двумя нитями жемчуга расположены, чередуясь друг с другом, 5 изумрудов, 5 рубинов и 10 крупных жемчужин. Жемчугом, красным яхонтом, алмазами и другими драгоценными камнями был украшен шлем царя Михаила Федоровича («шапка ерихонская») —произведение мастера бронзового дела Никиты Давыдова. Другая шапка — казанская, сделанная в середине XVI в. в Москве для Ивана Грозного, «золотая с чернью, городы прорезные, золотцы, в ней каменья лалы и бирюзы и зерна гурмицкие в гнездах». Много жемчуга и на знаменитой шапке Мономаха (конец XIII — начало XIV в.). Шапка (тулья венца) составлена из продолговатых треугольных пластин с тончайшим сканым узором, рубинами, изумрудами. Острые концы пластин соединены под золотым колпачком, который венчается гладким золотым крестом и жемчужинами на концах и в подножии. Шапка украшена соболиным ополом. Обе шапки — казанская и Мономаха — единственные царские венцы, которые сохранились до нашего времени. Находятся они в Оружейной палате.

В мастерских Кремля был изготовлен золотой священнический крест, украшенный драгоценными камнями, филигранной разноцветной эмалью и обрамленный жемчугом. Крест — дар Ивана Грозного Соловецкому монастырю в 1562 г.— выставлялся в Японии, Париже, Нью-Йорке.

В Государственном Эрмитаже хранится подвеска «Жемчужный лебедь». Тело птицы составляет громадная жемчужина, более 2 см длиной. Шея, крылья и хвост «лебедя» сделаны из золота, покрытого белой эмалью. Шея и крылья усыпаны алмазами. Фигура на золотой цепочке подвешена к розетке, украшенной белой эмалевой гвоздикой с сердцевиной из темно-красного альмандина. Оправа жемчужины снизу покрыта яркой голубовато-зеленой эмалью, напоминающей гладь вод по которой плывет величественная птица.

Много жемчуга находится в сокровищницах других государств. В Лондоне в замке Тауэр - старинной резиденции английских королей - хранится британская императорская корона. Она содержит 34 самоцвета, 277 жемчужин, не менее 300 алмазов и до настоящего времени используется - при коронации на английский престол. В короне шахиншахов Ирана дома Пехлеви (Тегеран) 3380 алмазов, 369 жемчужин, 5 изумрудов от 60 до 100 каратов каждый.

В последнее время широкое применение в ювелирном деле находит не только жемчуг, но и перламутр. В колье, кулонах, брошах, кольцах, серьгах, браслетах, ожерельях перламутр удачно сочетается с серебром, металлом, филигранью, лазуритом, бирюзой, зеленым гранатом (уваровитом), малахитом, турмалином и черным деревом.