Жемчужины имеют различную величину. Крошечные жемчужины величиной в десятые доли миллиметра называются жемчужной пылью. Они имеют весьма ограниченное применение. Крупные жемчужины попадаются редко. По размеру - массе одного зерна жемчуг делят на три группы: не более 50 мг; от 5 до 200 мг; от 201 мг и более. Чаще встречаются жемчужины второй группы, а среди них - диаметром 0,3-0,6 см.

Деление жемчуга на "большой", "средний" и "мелкий" было известно на Руси еще в XVII в. В официальных документах и литературе писали в основном о великом жемчуге. Так, в "Словаре минералогическом", изданном в 1790 г., крупный жемчуг, который "величиной бывает против вишен", называли "вишенным". "Олонецкий статистический сборник" за 1902 г. сообщал, что в 1871 г. из Олонецкой губернии было отправлено к царскому двору 11 необычайно больших голубых и розовых жемчужин. Жена уральского заводчика Т. Н. Демидова носила четырехрядное ожерелье из жемчужин размеров в лесной орех.

Одно время лучший по цвету, форме и величине жемчуг добывали у города Кемь на Белом море. Даже на гербе города был изображен венок из жемчуга на фоне голубой воды.

Подобно знаменитым самоцветам, жемчужины редкой красоты называют собственными именами. Как правило они хранятся в государственных сокровищницах. История некоторых из них, насчитывающая сотни лет, полна удивительных приключений и драматических событий. Интересна история "Жемчужины Аллаха" - самой крупной в мире. Она была выловлена в 1934 г. в Южно-Китайском море у острова Палаван (Филиппины). Вес жемчужины 6,35 кг, длина 24 см, поперечник почти 14 см. По своему внешнему виду она напоминала голову магометанина чалме и потому была названа "Жемчужиной Аллаха".

Рассказывают, что сын одного филиппинского вождя любил добывать со дна моря кораллы и моллюски с красивыми раковинами. Но однажды мальчик исчез под водой и долго не поднимался на поверхность. Спустившиеся на дно моря ныряльщики нашли его мертвым. Левую руку юноши крепко сжимали створки огромной тридакны. Труп юноши и державшую его тридакну доставили на берег. С помощью лома тридакну раскрыли. Каково же было удивление присутствующих, когда они увидели в середине моллюска гигантскую морщинистую, дольчатую, тускло блестевшую жемчужину. Одноплеменники погибшего приписывали этой жемчужине волшебную силу. Со временем она была подарена врачу, спасшему жизнь второму сыну филиппинского вождя, затем ее владельцами стали нью-йоркские ювелиры. Ценности "Жемчужина Аллаха", однако, не представляет, так как лишена перламутрового блеска.

В XVI в. самыми лучшими в Европе считались жемчужины из приданого французской королевы Екатерины Медичи. После своего замужества она подарила их шотландской королеве Марии Стюарт. Впоследствии жемчужины стали собственностью английской королевы Елизаветы I.

В 1579 г. испанский король Филипп II стал обладателем замечательной белой жемчужины "Перигрины", привезенной с острова Маргарита в Карибском море. Остров был назван так из-за обилия на нем жемчужных раковин ("Маргарита" по-латыни - жемчуг). Жемчужина имеет совершенную грушевидную форму и очень красивый перламутровый блеск. Величина ее с голубиное яйцо (длина 3 см, ширина около 2 см, вес 252 грана). За "Перигрину" король уплатил 100 тыс. фр. Писатель С. Цвейг рассказывает, что "Перигрина" была найдена у берегов Панамы негром-невольником, который за нее получил свободу от испанского конкистадора Нуньеса Бильбао. Попав в сокровищницу испанского короля Филиппа II, "Перигрина" затем была передана в дар английской королеве Марии Тюдор. После смерти королевы жемчужина вернулась в Испанию, откуда в 1813 г. ее вывез король Жозеф Бонапарт. Одно время "Перигриной" владел король Голландии Луи Бонапарт. Позже жемчужину продали английскому лорду Гамильтону, в семье которого она и хранилась долгое время. В настоящее время "Перигрина" находится в Испании.

В 1886 г. на индийской выставке в Лондоне демонстрировался упомянутый "Южный крест". В 1889 г. на выставке в Париже этот уникальный жемчужный ансамбль был отмечен золотой медалью.

Одну из редких черных жемчужин нашел в 1904 у побережья Мексики индеец Буэнавентура Хильес. Жемчужину назвали "Рекья астеки" - "Королева ацтеков". О ней и о судьбе нашедшего ее индейца рассказывают такую историю. Буэнавентура продал жемчужину и сразу разбогател. На приобретенные деньги он мог спокойно прожить до конца своей жизни. Но индеец мечтал обязательно найти пару "Королеве", он даже придумал имя "Эль Рей Монтесума" - "Король Монтесума" (по имен короля ацтеков). Целыми днями искал индеец прекрасную жемчужину, существовавшую, увы, лишь в его воображении. Работал он уединенно, без напарника. Большое физическое напряжение не прошло бесследно: однажды Буэнавентура погрузился в воду и не вынырнул на поверхность. По истечении нескольких дней волны прибили к берегу его пустую лодку.

В 1917 г. у берегов Австралии была найдена жемчужина величиной с воробьиное яйцо, весом 200 rpaн. Ее оценили в 14 тыс. ф. ст. и назвали "Звездой Запада".

Крупные жемчужины находятся в хранилищах paзличных государств. В Англии хранится жемчужина каплевидной формы весом 2454 грана под названием "Жемчужина Надежды". Две жемчужины весом 1800 и 320 гран экспонируются в Геологическом и Британском национальном музеях в Лондоне.

В сокровищнице французской короны в 1781 г. имелось более чем на миллион франков жемчужин; в их числе находилась одна в форме груши весом 228 гран, оцененная в 300 тыс. фр. Королевскому дому принадлежала и жемчужина "Регент" "превосходной воды и игры величиной с голубиное яйцо, весом 345 гран. Четыреста жемчужин самого высокого класса, весом не мене 320 гран каждая, находились в собственности французской императрицы Евгении, жены Наполеона III.

Неслыханной красотой, судя по описанию, сделанном в 1818 г., обладала жемчужина "Пилигримка", или "Стран ница", из казны Русского государства, найденная у берегов Индии. Вес ее 112 гран, цвет белый, форма идеально сферическая. Жемчужина была совершенно круглой.

В мире известно еще несколько крупных жемчужин "Хонэ", "Шах-Сафи", "Королева жемчужин". Вес их в гранах соответственно 1888, 513, 113.

Издавна жемчуг ценился очень высоко. В древнерусской поэзии само слово "жемчужный" означало "драгоценный", "выше всяких похвал". Лучшим во все времена считался жемчуг скатный, с толстым перламутровым слоем, совершенно шарообразный, белого или серебристо-белого цвета, с легкими радужными переливами. За ним по ценности следуют черный, розовато-лиловый, кремовый и золотистый. Менее ценен голубой, зеленоватый, коричневый, бурый, оранжевый и желтый жемчуг. Так, в Новгородской торговой книге при покупке жемчуга в других странах содержались такие рекомендации: "А купите жемчюг все белый, чистый, а желтого никак не купите, на Руси его никто не купит". Серые жемчужины вообще цены не имеют, хотя временами бывает и на них спрос. Самый ценный жемчуг ориентальный, который бывает белый или розовый.

Сильно влияет на стоимость жемчуга его форма: наиболее дорогие правильные сферические жемчужины, затем грушевидные и овальные. Чем крупнее жемчужина и совершеннее ее форма, тем выше ее цена. При Петре I крупная жемчужина стоила 100 руб. за золотник (4,26 г). Продажа двух-трех жемчужин величиной с горошину могла обеспечить жизнь семьи жемчуголова в течение года. Две крупные грушевидные жемчужины египетской царицы Клеопатры оценивались в 5,5 млн. руб. Крупная жемчужина в Нью-Йорке и сейчас стоит около 500 тыс. долл. Крупный жемчуг продается поштучно, вес определяется в гранах или в каратах (1 карат=4 грана). Мелкий жемчуг продается на вес, при этом принимается во внимание качество жемчуга и сколько его идет на унцию (около 30 г).

Дороговизна натурального жемчуга объясняется не только его редкостью, но и опасностью и трудностью, с которыми сопряжено добывание этого самоцвета из морских глубин. Цена культивированного жемчуга сначала составляла 0,2 стоимости природного морского жемчуга, а позже упала до 0,1. В настоящее время весь культивированный жемчуг продается по 90 руб. за 1 г (в ценах 1985 г.).

Оценка жемчуга производится по трем классам. К первому классу относятся совершенно круглые белые жемчужины с сильным блеском, слабым розоватым или голубоватым отливом. Безукоризненные каплевидные жемчужины по цене приравниваются к круглым. Ко второму классу принадлежат не совсем крупные грушевидные или плющенные жемчужины, белые с сильным блеском, а также совершенно круглые белые жемчужины со слабым блеском. К третьему классу отнесены все жемчужины со слабым блеском, которые хотя бы отчасти можно использовать для изготовления украшений.

Цена жемчуга возрастает пропорционально квадрату его массы. Поэтому жемчужина, имеющая массу 2 грана, стоит при прочих равных достоинствах в 4 раза дороже, чем жемчужина в 1 гран.

Придирчивую проверку на классность выдерживают немногие жемчужины. Но уж если выдержат и оценятся высшим баллом, то стоимость их становится баснословной. Неудивительно поэтому, что крупные и красивые жемчужины наряду с бриллиантами, изумрудами и рубинами входят в реестр валютных ценностей государства, на них распространяется режим валютной монополии.